Frans Verhagen over Amerika’s geschiedenis

publicatie + + +

Volgens Frans Verhagen is het huidige Amerika niet te begrijpen zonder zijn honderden jaren aan historische achterland: de voortgaande obsessies met racisme, immigratie, isolationisme, protectionisme. Ik sprak er uitgebreid over met Verhagen, schrijver van het nieuwe boek Geschiedenis van de Verenigde Staten, uitgegeven door Boom.

Citaat:

Als Verhagen iemand iets wil tonen van de aard van de VS, pakt hij er allereerst de landkaart bij. Want geografie is alles. 'Het is eigenlijk heel simpel', zegt hij: 'Als je de kaart van Amerika voor je hebt, zie je aan de rechterkant de Appalachen, die bijna van Canada tot aan Atlanta lopen. Die bergen zijn niet heel hoog, maar de eerste kolonisten aan de oostkust kwamen daar moeilijk overheen. Dat duurde tot ongeveer 1800, waarna de kolonisten uitstroomden over dat grote middengebied, over de Great Plains, waar de landbouw plaatsgevonden heeft en waar de plantages kwamen. Als je dan links op de kaart kijkt, zie je de Rocky Mountains: hoge bergruggen waar je nauwelijks over heen komt, met daarachter woestijnen en andere vervelende gebieden. Daarna krijg je nog een paar bergruggen - de Cascade in het Noorden en de Sierra in het Zuiden – voordat je bij de westkust komt. Simpelweg door dat geografische isolement waren die gebieden met moeite aan elkaar te koppelen. Daardoor hebben de verschillende delen van het land altijd verschillende ontwikkelingen doorgemaakt. Want die mensen die de bergen over trokken waren per definitie avonturiers: zij gingen aan de Frontier wonen, moesten met indianen vechten, moesten met elkaar vechten, moesten eigen regels opstellen. Dat er nu nog zoveel geweren en pistolen zijn in Amerika heeft te maken met dat wilde leven aan de Frontier, aan de letterlijke rand van de samenleving.'